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Los edulcorantes "dietéticos" o no nutritivos son compuestos muy dulces, hasta 3 000 veces más dulces que la sacarosa. Como la temperatura y los componentes alteran la percepción de la dulzura, esta a menudo se expresa como un intervalo en relación con la sacarosa. Ningún edulcorante dietético cumple todos los requisitos de la industria alimentaria. Los componentes no deseados pueden detectarse con facilidad y esto depende de las concentraciones y del alimento que endulzan. A veces los mejores resultados se logran con mezclas de edulcorantes y aromas agregados.

En la actualidad hay cinco edulcorantes no nutritivos aprobados para el uso alimentario en los Estados Unidos. La sacarina, descubierta en 1878, se absorbe con rapidez pero como no se metaboliza se excreta a través de la orina. La sacarina es termoestable y se disuelve bien en el agua. Su sabor puede mejorar si se la combina con malto-dextrina, ciclamato y otros agentes que mejoran el sabor. El aspartamo es un dipéptido compuesto por una subunidad de ácido aspártico (Asp) y una de fenilalanina (Phe). Dado que la Phe incluida se absorbe con facilidad, el consumo de aspartamo representa un factor de riesgo para las personas con fenilcetonuria. Los productos con aspartamo, que se comercializan bajo el nombre de Nutrasweet®, llevan una etiqueta con una advertencia. El aspartamo tiene sabor agradable pero es relativamente inestable; se emplea sobre todo para endulzar las gaseosas "dietéticas".

El acesulfamo K, también denominado Sunnet®, tiene propiedades similares a las de la sacarina y su sabor se potencia cuando se combina con otros edulcorantes.

La sucralosa, un derivado de la sacarosa con tres grupos OH reemplazados por Cl, se vende con el nombre comercial Splenda®. La FDA aprobó esta sustancia como edulcorante para todos los empleos. Como no se metaboliza no aporta calorías al organismo.

El neotamo, el edulcorante más dulce agregado a la lista hace menos tiempo, se produce luego de la hidrogenación del aspartamo con 3,3 dimetilbutiraldehído. Esta sustancia es termoestable y se emplea para todos propósitos. El alitamo es un dipéptido compuesto por ácido L-aspártico y D-alanina. trata de una sustancia termoestable que deja residuos de sabor. El empleo del alitamo se aprobó en varios alimentos y bebidas en Australia, China, Nueva Zelanda México. En los Estados Unidos todavía falta la aprobación de la FDA.

El ciclamato, que posee propiedades si lares a las de la sacarina y se mezcla bi con el aspartamo, se emplea en Europa otras partes del mundo desde 1963. En los Estados Unidos no se aprobó debido estudios controvertidos realizados en roedores pero actualmente se está revisando la posibilidad de volver a aprobarlo.

Hay otro grupo de sustancias dulces aprobadas como estimulantes y modificadores del sabor que deben usarse en concentraciones bajas. Entre estas sustancias se encuentran la neohesperidina DHC (neo-DHC, aprobada por la FEMA) -Federal Emergency Management Agency-, el regaliz, el esteviósido, el maltol, el etilmaltol,  la taumatina (Thalina®). Esta última es un extracto natural de la planta katerafe (dulce plegaria [Thaumatococcus daniel/i]), procedente de África occidental, que se caracteriza por su dulzura intensa y sostenida, su gran estabilidad y sus propiedades estimulantes del sabor. Como producto natural la taumatina generalmente se considera segura y fue aprobada por la FEMA.

Aunque el esteviósido es una sustancia natural, no se acepta como edulcorante en los Estados Unidos ni en Europa y tampoco es aceptada por la Organización Mundial de la Salud (OMS). En los Estados Unidos esta sustancia se vende como suplemento dietético.

 El gobierno estadounidense determinó la ingesta diaria aceptable de todos los edulcorantes. Esto significa que las cantidades permisibles de estos edulcorantes en los alimentos están sujetas a ciertos límites, que dependen de su categoría, para no superar la ingesta diaria aceptable a través del consumo normal.

Aprobados por el FDA

Existen cinco edulcorantes artificiales que han sido evaluados y aprobados por la U.S. Food and Drug Administration (FDA):

  • acesulfame – K (potasio)
  • aspartamo
  • sacarina
  • sucralosa
  • neotame

Estos edulcorantes son usados por compañias alimenticias para hacer bebidas dieteticas, alimentos horneados, postres congelados, caramelos, yogurt light y goma de mascar. Usted puede comprarlos para ponerlos en su mesa. Los puede agregar en el café, té o esporvorearlos encima de fruta. Algunos estan también al alcance en versiones ‘granulados’ los cuales pueden ser usados para cocinar y hornear.

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